Zoom sur la marathonienne Chirine Njeim, une athlète hors pair

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Aujourd’hui focus sur Chirine Njeim qui représentera le Liban dans la discipline du marathon, après avoir porté ses couleurs en ski lors de trois olympiades d’hiver !

Superwoman ? Chirine Njeim est une athlète hors du commun et une sportive dans l’âme, passionnée par tout ce qu’elle entreprend. Ainsi, même avec peu de moyens à sa disposition, la Libanaise a tout de même réussi la gageure de prendre part à trois Jeux d’hiver consécutifs : à Salt Lake city (USA) en 2002, à Turin (Italie) en 2006 et Toronto (Canada) en 2010.

Cette année à Rio de Janeiro, Chirine Njeim participera à ses quatrièmes JO, mais d’été cette fois-ci. Et qui plus dans une discipline extrêmement physique, le marathon.

D’après le quotidien américain Chicago Tribune, seuls 132 sportifs à travers l’histoire moderne des Jeux olympiques ont participé dans leur carrière aux JO d’hiver et d’été. Parmi ceux-ci, seules 27 femmes ont pu réaliser cette exceptionnelle performance.

En route vers Rio

Chirine Njeim a obtenu sa qualification pour le Brésil, non pas grâce à une «Wild Card» (invitation), mais grâce à la force de son mental et à ses capacités physiques hors normes. En effet, l’ancienne vedette du ski libanais, a couru le marathon de Houston (USA) en 2h44’14”, passant ainsi, avec une marge de plus d’une demi-minute, sous la barre fatidique des 2h45, temps nécessaire pour se qualifier pour les 31e Jeux d’été de l’ère moderne.

Outre sa qualif historique, puisqu’elle est la première Libanaise à concourir dans l’épreuve du marathon aux JO, Njeim, qui a terminé au Texas à la 87e place du classement général, et 5e dans sa catégorie des 30-34 ans, a aussi amélioré son propre record du Liban de plus de deux minutes, avec un chrono de 2h44’14’.

Chirine jouera-t-elle les premiers rôles à Rio ? Pas certain ; le record du monde féminin est détenu par une certaine Paula Radcliffe avec un temps de 2h15’25’ réalisé en avril 2003. Actuellement les éthiopiennes dominent la discipline et les 25 meilleurs temps réalisés en 2016 oscillent entre 2h19 et 2h28. Cependant l’athlète libanaise pourrait bien exploser une nouvelle fois le record du Liban.

Qui est Chirine Njeim ?

Née en 1984, à Masser el-Chouf, dans le Chouf, Chirine Njeim se passionne très tôt pour le ski alpin. A 10 ans, elle intègre le club de ski de Faraya et un an plus tard elle rafle toutes les compétitions de sa catégorie d’âge.

Suivant les conseils de son entraîneur, qui voit déjà en elle une grande championne de ski, Njeim s’installe deux ans à Annecy en France, où elle parfait son apprentissage de la discipline.

Quelques années plus tard elle pose ses valises à Salt Lake City dans l’Utah, où elle intègre la prestigieuse académie de ski de Rowmark. Un choix judicieux, car aux États-Unis son talent va être décuplé, ce qui lui permettra de se qualifier pour trois Jeux olympiques d’hiver (2002, 2006, 2010).

Quelques temps après les Jeux de Toronto en 2010, Chirine Njeim épouse Ronny Kamal. Elle le suivra à Chicago. Là-bas, Chirine Njeim se met progressivement à la course à pieds, le dimanche les premiers mois puis plus régulièrement au fil du temps qui passe.

De skieuse à marathonienne

Elle ne tarde pas à rejoindre un running club, ce qui lui permet de devenir une coureuse de fond redoutable. En 2012 elle cour son premier marathon, celui de de Chicago, en 3h et 7 minutes. En 2013, elle termine les 42 km en 3h et 5 minutes. En 2014, en 3h et 3 minutes.

En 2015, elle bat le record du Liban de la discipline à l’issue du marathon de Chicago, en enregistrant un temps de 2h et 46 minutes, contre 3h et 1 minute pour le précédent record jusque-là détenu par Maria Pia Nehme.

En 2016 la consécration est enfin au rendez-vous : nouveau record du Liban et qualification inespérée pour les JO de Rio suite au marathon de Houston qu’elle «avala» littéralement en 2h44’14”, passant ainsi, avec une marge de plus d’une demi-minute, sous la barre fatidique des 2h45.

«L’idée de courir 42,2 km était complètement folle à cette époque, mais j’ai tout de même décidé de relever ce défi. Je crois que chacun d’entre nous a les capacités pour réaliser des choses incroyables. Avec un peu de motivation et beaucoup de soutien, nous sommes tous en mesure de réaliser nos rêves», a déclaré Chirine Njeim au site Stepfeed.com.

Son programme à Rio

L’athlète libanaise disputera son épreuve le dimanche 14 août à partir de 14h30 (heure de Paris).

Qu’est-ce que le marathon ?

Le marathon est une épreuve sportive de course à pied qui se dispute généralement sur route sur une distance de 42,195 kilomètres.

Le marathon a été créé à l’occasion des Jeux olympiques d’Athènes de 1896, sur une idée du linguiste français Michel Bréal, pour commémorer la légende du messager grec Philippidès, qui aurait parcouru la distance de Marathon à Athènes pour annoncer la victoire contre les Perses en 490 av. J.-C. L’épreuve se courait jusqu’en 1921 sur une distance non fixée d’environ 40 km avant que l’Association internationale des fédérations d’athlétisme n’en fixe la distance.

Les marathons les plus prestigieux sont celui des Jeux olympiques d’été (quadriennal), celui des Championnats du monde d’athlétisme (biennal) et ceux des World Marathon Majors (annuels) : Tokyo (fin février), Boston (mi-avril), Londres (fin avril), Berlin (fin septembre), Chicago (mi-octobre) et New York (début novembre).